Une onde mécanique est une perturbation oscillatoire qui se propage dans la matière. Prenez une corde et secouez-la. La secousse va se propager le long de la corde et la faire bouger de haut en bas.

La corde, elle, ne bouge pas de gauche à droite, c’est l’onde qui va se propager en provoquant ce mouvement vertical. En tant qu’onde, elle a une propriété très importante qui est la longueur d’onde.

C’est tout simplement la distance entre deux sommets. Ainsi, plus les sommets sont proches plus la longueur d’onde est petite.

Qu’est-ce qu’une onde électromagnétique ?

Eh bien, ce sont tout simplement les champs électriques et magnétiques qui sont perturbés. L’onde est capable de parcourir l’air, les solides ou même le vide en perturbant ces deux champs, et c’est grâce à cela que nos différentes technologies sans fil fonctionnent.

En effet, elles émettent et captent ces perturbations grâce aux mouvements des électrons dans des antennes.

Le va-et-vient d’un électron engendre une onde électromagnétique, et les variations à distance des champs électriques et magnétiques vont en retour faire bouger d’autres électrons.

En faisant varier les longueurs d’onde, on peut faire fonctionner les radios, le wifi ou le téléphone en même temps.

L’ultraviolet et l’infrarouge

D’ailleurs, la longueur d’onde des ondes électromagnétiques est très importante, car plus la longueur d’onde est faible plus l’onde contient d’énergie, et peut même devenir dangereuse.

Par longueur décroissante on a les ondes radio, de téléphone ou du wifi, avec lesquels on communique à distance.

On a ensuite l’infrarouge, souvent lié à la chaleur, puis la lumière visible, dont la longueur d’onde va réagir avec des capteurs dans nos yeux et être interprétée par notre cerveau sous forme de couleurs.

Ensuite, on a les ultraviolets, et à partir de là on a des ondes ionisantes, c’est-à-dire qu’elles sont capables d’arracher des électrons aux atomes, ce qui peut endommager l’ADN des êtres vivants.

C’est le cas de certains ultraviolets, des rayons X et des rayons gamma. Finalement, tout ce qui différencie ces ondes électromagnétiques est la longueur d’onde.

Pourquoi une onde peut-elle traverser les murs ?

Du coup, pourquoi certaines ondes comme les ondes radio passent-elles au travers des murs, alors que d’autres comme la lumière visible n’en sont pas capables ?

Eh bien les différents atomes et molécules réagissent aux ondes électromagnétiques qui ont des longueurs d’onde précises.

Ainsi, les murs vont réagir à la lumière visible et la réfléchir, mais ils ne vont pas réagir aux ondes radio qui elles vont pouvoir passer au travers. Mais pour comprendre ces interactions, on entre dans le domaine de la physique quantique.